В 1940 году поэт-песенник Яков Шведов и композитор Анатолий Новиков получили от ансамбля Киевского особого военного округа заказ на сюиту, посвященную Григорию Котовскому. Напомним молодому поколению, что речь идет о легендарном революционере, сделавшем невероятную карьеру от уголовника-рецидивиста до командующего дивизией и члена ЦИК СССР, высшего органа государственной власти.

Поэт и композитор написали сюиту о молдавских партизанах периода гражданской войны. Одной из семи композиций стала основанная на бессарабском фольклоре песня «Смуглянка» о девушке из партизанского отряда. Но до Великой Отечественной войны она не исполнялась. Более того, ее судьба могла сложиться печально, ведь затерялось даже переложение для фортепиано.

К счастью, у авторов сохранились черновые наброски произведения. Они пришлись кстати, когда с Анатолием Новиковым связался Александр Васильевич Александров, худрук Краснознаменного ансамбля. Ему нужны были композиции для новой программы. «Смуглянка» пришлась по душе Александрову, и он включил ее в репертуар коллектива.

В 1944 году ансамбль впервые исполнил песню, выступая в Концертном зале им. Чайковского. Благодаря трансляции концерта по радио «Смуглянка» стала настоящим шлягером и, как принято говорить, ушла в народ.

В последующие годы ее пели многие известные артисты. «Смуглянка» в исполнении дуэта Софии Ротару и Миодрага Евремовича стала лауреатом «Песни-75».

Многим песня «Смуглянка» знакома по замечательному фильму «В бой идут одни старики» (1973). Но меломаны со стажем знают, что композиция была написана задолго до выхода на экраны военной драмы режиссера Леонида Быкова. Леонид рассказывал, как появилась в картине эта песня. В детстве, сразу после войны, они катались на подножках проходящих теплушек. И в одном из таких вагонов он увидел летчика, пехотинца и артиллериста, которые ехали с фронта через Донбасс. Они выпивали, закусывали и пели «Смуглянку». «И в тот момент я решил, что, если буду снимать кино о летчиках, она там обязательно будет звучать», — говорил режиссер.